yahoo sports-bbc sport : A los 85 años, el largo viaje de Richard Petty continúa

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RANDLEMAN, NC — Mario Andretti recuerda correr detrás de Richard Petty en las 500 Millas de Daytona de 1967, que ganó Andretti.

“Recuerdo una vez que estaba muy suelto frente a mí y atrapó el auto”, dijo Andretti. “Pensé, ‘Esa fue una buena atrapada’. ”

Eso fue hace 55 años. Andretti tenía 26 años, Petty 29. Estaban cerca del comienzo de sus carreras automovilísticas que los haría ricos, famosos internacionalmente e icónicos a los ojos de millones de fanáticos y sus compañeros.

Andretti ahora tiene 82 años. El sábado, Petty cumplirá 85.

AJ Foyt tiene 87 años. Bobby Allison 84. Cale Yarborough 83.

La vieja guardia de Racing ahora es una guardia aún más vieja. Imaginar hace décadas que todos llegarían a los 80 sería desafiar el buen sentido. Todos engañaron a la muerte en muchas ocasiones, y sus estilos de vida cargados de energía, empapados de combustible y a centímetros del desastre no eran del tipo que normalmente conduce a largas residencias en la Tierra.

Sin embargo, no solo hay muchos ex pilotos octogenarios que todavía se mueven por encima del suelo, sino que algunos también siguen siendo piezas clave en el mundo cambiante, impulsado por la personalidad y en la cuerda floja de las carreras de autos.

Petty claramente se encuentra entre, y por encima de la mayoría, de ellos. No ha conducido un auto de carreras enojado desde la temporada de 1992, pero un fin de semana típico de NASCAR lo encontrará en el área del garaje, firmando autógrafos, encontrándose con viejos amigos, compartiendo las mismas historias con otros que estuvieron allí en los años de crecimiento de las carreras de autos stock. .

Sigue siendo copropietario de un equipo de carreras (Petty GMS Motorsports), pero su papel en las pistas generalmente es el de embajador y amigo, un corredor devoto que entró en una pista de carreras cuando era niño y nunca se fue.

Ochenta y cinco, para Richard Petty, es solo otro número. Como el número 43 en el frente del Departamento de Bomberos de Level Cross (Estación 43) cerca de la tienda Petty, en honor al número de auto de carrera que Petty condujo durante la mayor parte de sus años de gloria.

“Correr y estar en una pista de carreras y estar rodeado de gente de carreras es lo que es Richard Petty”, dijo su hijo, Kyle Petty, también piloto retirado. “Si le quitaras todo eso, estoy seguro de que no hay duda de que se habría sentado en una silla y habría muerto. Pero solo le quitaron la parte de conducción. Le tomó un tiempo lidiar con eso, pero una vez que lo hizo, sigue siendo Richard Petty. Eso es lo que es y lo que hace.

“Las carreras eran su único objetivo. Todo lo que siempre ha querido hacer.


Aunque la mayoría de los pilotos de alto nivel se dedican obsesivamente a las carreras, la mayoría también tiene otros intereses. Golf, tal vez, o pesca. Restauración de autos antiguos. Operar negocios que tienen poco o nada que ver con las carreras.

Para Petty, nada más ha importado.

“Todo lo que ha hecho en toda su vida, además de ir a la escuela y la escuela secundaria, es correr”, dijo Kyle. “Lo mismo con todos los demás Petty: mi abuelo (Lee Petty), mi tío Maurice. Ninguno de ellos tenía aficiones. Soy la anomalía del grupo. Todo lo que tenía eran pasatiempos. No tenían ninguno.

Aquellos que pensaron que Richard podría alejarse del deporte después de que terminara su carrera como piloto se sorprendieron bastante. Permaneció como propietario del equipo y rara vez se perdió más de unas pocas carreras por temporada hasta que la pandemia lo obligó a quedarse en casa.

“Fueron los dos años más difíciles para él”, dijo Kyle.

La vida posterior a la conducción de Andretti ha sido muy parecida. Se ha mantenido involucrado en las diversas actividades de carreras de la familia Andretti, asiste a prácticamente todas las carreras de IndyCar y continúa apareciendo para los patrocinadores.

“Mi pasión por el deporte nunca desapareció de ninguna manera”, dijo Andretti. “El hecho de que tengamos una familia que continúe y sea parte de ella me da aún más razones para estar cerca de ella. Eso será por el resto de mis días. Es nuestra vida.

“Me imagino que Richard piensa de la misma manera. Ha habido batallas pero grandes batallas con grandes recuerdos. Solo recuerdo las cosas positivas. Eso es lo que me mantiene en marcha. Sigo amando lo que ha sido la parte más importante de mi vida profesional”.

El horario semanal de Petty ha vuelto a ser el que era antes de la pandemia. Por lo general, visita la tienda del equipo en Statesville, Carolina del Norte, los martes, hace apariciones de patrocinadores o organizaciones benéficas durante la semana, pasa tiempo en el Museo Petty en Randleman firmando cientos de autógrafos y viaja al lugar de la carrera de la Copa durante el fin de semana.

Richard Petty sigue siendo una presencia frecuente en las pistas de la NASCAR Cup Series, como la carrera de tierra del 17 de abril en el Bristol Motor Speedway (Joe Robbins/Icon Sportswire vía Getty Images).

“Realmente no tengo que hacer nada, pero mantener las cosas en marcha para el garaje (Petty’s Garage, que se ocupa de piezas de alto rendimiento y restauraciones de vehículos), para el museo, para Victory Junction (el campamento infantil que dirige la familia Petty ) y por el equipo de carrera, me obligo a hacer cosas”, dijo Petty.

“En cuanto a cumplir 85 años, es solo otro número. La forma en que me veo, la forma en que actúo, la forma en que me visto, todo es igual que hace 15 o 20 años. Lo que ves, es lo que tienes. En mi mente, no he cambiado. Mi personalidad, lo que hago, a dónde voy, no ha cambiado mucho. No creo que haya cambiado, pero obviamente sí.

“Me siento tan bien como hace 10 años. No puedo ver tan bien ni oír tan bien, pero ese cambio ha sido gradual, así que simplemente te adaptas”.


“Lo que ves” con Richard Petty es un hombre con un sombrero de vaquero y anteojos de sol, una camisa salpicada de nombres de patrocinadores, jeans gastados y botas de vaquero. Es una imagen que siempre recordará a RICHARD PETTY, una que adorna todo tipo de artículos de recuerdo que aún son populares entre los fanáticos.

Y el autógrafo. Petty ha firmado su firma en bucle millones de veces a lo largo de los años, y la gente todavía la codicia, incluso los niños que no tienen idea de este hombre con sombrero de vaquero. Un miércoles reciente, se sentó en su oficina y firmó más de 1000 artículos para distribuirlos en un evento futuro. El correo diario, incluso 30 años después de que Petty condujera un auto de carreras por última vez, generalmente trae de 20 a 100 solicitudes de ese autógrafo.

Darrell Waltrip, quien dejó la conducción en 2000 y casi de inmediato pasó a la televisión con las transmisiones de NASCAR de Fox Sports, tomó un camino diferente al que siguió Petty. Waltrip trabajó en la televisión de carreras, pero dijo que ahora rara vez “pasa el rato” en las carreras porque muchas de las personas con las que corrió, con y contra ya no están en las áreas de garaje. Pero, dijo, entiende la situación de Petty.

“Esto es todo lo que sabe”, dijo Waltrip. “Él sabe correr. Siempre sentí que no importa quién seas o lo que hagas, apégate a lo que sabes. Y sigue siendo el Rey. Supongo que será el Rey hasta el día de su muerte, y nunca habrá otro Rey. Tiene 200 victorias, tantas cosas que tiene que nadie más tiene. Eso es lo que ayudó a su longevidad. Él es el rey Ricardo. Es un ícono”.

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Richard Petty se ríe con un oficial de NASCAR antes de que Petty ondeara la bandera verde para la carrera del 8 de mayo en Darlington Raceway (Emilee Chinn/Getty Images).

Continuando por el largo camino que ha sido la vida de Petty, está su primo y exjefe de equipo Dale Inman. Inman, casi un año mayor que Petty, es lo más cercano a ser el hermano de Richard como un primo puede serlo. Viajaron juntos a lo largo de sus carreras de competencia, terminaron juntos en el Salón de la Fama de NASCAR y ahora ese viaje continúa.

Prácticamente dondequiera que va Petty, Inman lo acompaña. Es el último viaje de amigos de larga duración. El Rey conduce, por cierto, como siempre lo ha hecho.

“Mientras crecíamos, un hombre de 50 años era un anciano”, dijo Inman. “Las tendencias del tiempo cambian todo eso. Somos mayores, pero todavía estamos ahí fuera. Nos mantiene a los dos en marcha. He estado con él por todo el planeta, y todavía es increíble cómo lo reconocen con ese sombrero y gafas de sol.

“Los promotores de la pista, los patrocinadores, los dueños de los equipos, todavía lo quieren cerca porque llama la atención donde quiera que vaya. Le gusta ir a las carreras. Quiere estar cerca de la gente”.


La salud de Petty es buena teniendo en cuenta su edad y el desafío por el que empujó su cuerpo durante los años de carrera. Se rompió el cuello dos veces, se rompió la mayoría de los huesos de su cuerpo, perdió el 40 por ciento de su estómago por úlceras y superó el cáncer de próstata. Tiene un chequeo por una gran cantidad de médicos cada año, y Petty dice que le dicen que es físicamente 10 años más joven que su edad.

“Lo recogí del hospital después de la cirugía de próstata y tuvo que detenerse y comprar un helado”, dijo Inman. “Le dice a la gente que tenía dos úlceras y que tenían nombres: Lynda y Dale”.

Linda. La esposa de Petty y una luz brillante en áreas de garaje y carriles de victoria durante los años de campeonato de Petty y más allá. Conocida como la Primera Dama de las carreras, murió en 2014 después de una larga lucha contra el cáncer.

La familia Petty había perdido su centro.

Las semanas que siguieron fueron momentos difíciles para Richard, quien, cuando se reveló al público el diagnóstico de Lynda, pidió a los miembros de los medios de comunicación en una emotiva conferencia de prensa en el Daytona International Speedway que “oraran por Lynda”.

Después de su muerte, Petty se retiró de una vida que siempre había sido muy pública.

“Regresé en un caparazón de Richard Petty”, dijo. “No fui a ningún lado. No estaba interesado en nada. Todas mis hijas vinieron un día y dijeron: ‘Papá, tienes que levantar el trasero y hacer algo’. No puedes sentarte aquí por el resto de tu vida. ”

Petty pronto volvió a ser El Rey, la figura pública que sus fanáticos esperaban. Finalmente, una nueva mujer entró en su vida. Describe a Ellen Hill, que creció en la misma zona que los Petty, como su compañera.

“Ellen había estado en viajes con Lynda cuando Lynda estaba involucrada con el Club 4-H y las Girl Scouts y demás, pero yo realmente no la conocía”, dijo Petty. “Se acercó a la iglesia un día y se presentó. Llegamos a ser amigos. Mis chicas la conocían. Están al revés, de todos modos, pero no tanto como si hubiera salido y conseguido una novia en otro lugar. Todavía están tratando de proteger a papá, pero la conocen.

“Ellen vive una vida. vivo una vida Ella vive en su casa. yo vivo en el mio Pero hacemos cosas juntos. Nos entretiene a mí y a ella”.

Las carreras han sido todo para Petty, pero también lo han golpeado en el corazón. Randy Owens, el hermano de Lynda, murió en 1975 en un accidente en la calle de pits en Talladega Superspeedway (una pista que Petty generalmente evita debido a ese incidente). Y luego, en 2000, se produjo la muerte de Adam Petty, el nieto de Richard y la estrella brillante y brillante del clan Petty. Adam, la cuarta generación de conductores de la familia, murió durante una práctica en el New Hampshire Motor Speedway. Solo tenía 19 años.

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Richard Petty hace una pausa antes de dar la vuelta inaugural antes de la práctica de la NASCAR Cup Series el 3 de junio en el World Wide Technology Raceway en Madison, Illinois (Keith Gillett/Icon Sportswire vía Getty Images).

“Ese fue probablemente el punto más bajo de mi vida”, dijo Petty. “No salí de casa durante cinco o seis días. Me levantaba por la mañana y me sentaba allí. Mi mundo se detuvo. Entonces recibí una carta de una señora que ni siquiera conocía. Ella dijo: ‘No pongas un signo de interrogación donde Dios ha puesto un punto’. Eso me trajo de vuelta al mundo real. Antes de eso, me culpaba por la muerte de Adam porque si no hubiera estado en las carreras, Adam no lo habría hecho. Me quitó un peso de encima”.

Como tributo a Adam, la familia Petty construyó el Victory Junction Gang Camp, que atiende a niños con enfermedades crónicas.

“El campamento surgió de eso, por lo que su vida valía algo”, dijo Petty. “Miles de niños se han beneficiado de ese campamento. Era lo que él quería.

Entonces, a los 85, Petty continúa. Tiene obligaciones que cumplir, manos que estrechar, fotos que autógrafos. Sus días son muy parecidos a los de 65 y 75 años. Para el Rey, el camino aparentemente continúa para siempre.

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